SpaceX y cómo llevar el internet al espacio

SpaceX y cómo llevar el internet al espacio

Durante meses, SpaceX se ha estado reuniendo en silencio con la FCC para abogar por uno de sus proyectos menos conocidos. Según revelaciones recientes, la compañía se reunió con funcionarios de la FCC dos veces en las últimas semanas: primero con un asesor inalámbrico el 28 de febrero y nuevamente el 10 de marzo con el propio presidente Pai. Los mismos dos temas surgieron en cada reunión: el primero fue una propuesta estancada para aliviar las demandas regulatorias sobre los lanzamientos espaciales comerciales. El segundo fue mucho más ambicioso: SpaceX está buscando una licencia para una red de satélites lucrativa que abarque todo el mundo y que llevaría Internet terrestre al espacio. Musk no asistió a ninguna de las reuniones, pero el presidente y director de operaciones de SpaceX, Gwynne Shotwell, estuvo allí en su lugar. (SpaceX se negó a comentar más allá de su presentación pública).

Musk ha estado barajando la idea de una “Internet espacial” durante años, inicialmente proponiéndola como una forma de conectar a los colonos marcianos de SpaceX. A corto plazo, el sistema se puede adaptar para brindar un acceso fácil y continuo a las estaciones base alrededor de la Tierra, proporcionando una conectividad simple a las comunidades más remotas del planeta. Una propuesta presentada en noviembre muestra cómo funcionaría realmente el sistema: 4.425 satélites en órbita no geoestacionaria que viajan en un ballet estrechamente coreografiado a 700 millas sobre la superficie de la Tierra, manteniendo al menos un satélite a 40 grados sobre el horizonte en casi todos los puntos de la Tierra. Tierra.

Más de cuatro mil satélites

Las empresas llevan mucho tiempo jugando con la idea de una red satelital que entregue datos directamente a dispositivos individuales o pequeñas estaciones base. En los años 90, Motorola respaldó un proyecto similar llamado Iridium. Pero, dividido entre los crecientes costos de inversión y el menguante interés de los consumidores, el proyecto quebró solo nueve meses después del lanzamiento. Después de un estimado de $ 6 mil millones en costos de desarrollo, la empresa fue comprada por inversores por $ 35 millones en 2000. El principal competidor de Iridium, Globalstar, respaldado por Qualcomm, corrió un destino similar.

Pero ahora el sueño de una red de satélites que abarque todo el mundo parece una realidad cada vez más factible, especialmente con las tecnologías 5G a solo unos años de distancia, que prometen nuevos dispositivos y una nueva demanda de datos. Eso está atrayendo la inversión de un lote de proveedores de satélites que incluye a SpaceX, su antiguo rival Boeing y un retador más reciente llamado OneWeb, todos los cuales han propuesto constelaciones similares. Y los tres emplearían porciones similares del espectro inalámbrico para completar su red.

El riesgo comercial de construir una red de este tipo es sustancial ya que no se trata de colocar ondas satelitales para conectar varios teléfonos Huawei y9 o algo por el estilo. Las constelaciones costarán al menos 6 mil millones de dólares, y los costos aumentarán a medida que se amplíe cada proyecto. Con las constelaciones al menos a cinco años de la operación, muchos observadores piensan que es poco probable que las tres compañías lleguen a la distancia, con el financiamiento y el apoyo regulatorio consolidándose en torno al probable ganador. Si el ganador resultante se convierte en una parte integral de la red celular, es fácil imaginar cómo recuperar ese dinero, pero es igualmente fácil imaginar que todo se derrumbará en una espiral de bancarrota antes de llegar a la meta.

Mucho riesgo de por medio

Luego, está la cuestión de la FCC, que controla las ondas de radio que esos satélites necesitarán para llegar a los clientes estadounidenses. OneWeb fue el primero en enviar una solicitud para ese espectro, que se presentó en junio del año pasado. La comisión respondió con una convocatoria de propuestas de cualquier persona que desee utilizar las longitudes de onda relevantes para un proyecto de conectividad por satélite. Eso inspiró presentaciones similares de SpaceX y otros competidores, y en los próximos meses, se espera que la comisión se pronuncie sobre todos ellos. Dado el entusiasmo tradicional de la FCC por la competencia en el mercado, los observadores esperan una decisión permisiva, invitando a todas las empresas a usar el espectro relevante, pero pidiéndoles que trabajen juntas y se mantengan alejadas unas de otras. Incluso después del fallo, la FCC seguirá desempeñando un papel regulador clave, estableciendo plazos e interviniendo si las conversaciones entre las empresas se rompen. No hay indicios de que el presidente Pai quiera elegir ganadores en esta nueva carrera espacial, pero si uno de los contendientes comienza a no cumplir con los plazos y causa interferencia, es posible que no tenga otra opción.

En ese contexto, la reunión de SpaceX con Pai adquiere una mayor importancia. Musk ha recibido críticas por sus vínculos con la administración Trump, y solo dos días antes de la reunión de Pai, estaba en Trump Tower, uniéndose a desarrolladores de bienes raíces y miembros del gabinete para una discusión sobre los planes de infraestructura del presidente. Musk ha defendido las reuniones como una forma de impulsar una buena política, pero mientras SpaceX se prepara para uno de los proyectos más grandes de su historia, tener algunos amigos en la Casa Blanca ciertamente no vendría mal.